Los afroamericanos que se sintieron hombres libres por primera vez en la España republicana

Alfonso Domingo, periodista y director del documental 'Los héroes anónimos'.
Alfonso Domingo, periodista y director del documental ‘Los héroes invisibles’. / A. D.

El periodista Alfonso Domingo acaba de presentar un documental sobre los afroamericanos en la guerra civil española que podrá verse el 2 de junio en Barcelona, en los cines Girona, y se estrenará el 25 de septiembre en Cineteca de Madrid. Se titula “Héroes invisibles” y cuenta la historia de los 85 afroamericanos que acudieron a defender la República española durante la Guerra Civil dentro de las Brigadas Internacionales. Para valorar el significado que tuvo esa lucha para los estadounidenses de raza negra, basta hacer referencia a una frase que escribió James Yates en su libro «De Misisipi a Madrid”. “Fue en España cuando, por primera vez en mi vida, como un hombre negro, me sentí un hombre libre».

Alfonso Domingo, periodista especializado en información internacional y reportero de guerra, es director de documentales (más de cien trabajos, 20 series, cuatro premios nacionales e internacionales) y escritor. Para hacerse una idea de su obra basta decir que dirigió «La memoria recobrada» (Argonauta y TVE), una serie documental de cinco capítulos sobre la guerra civil española, y  codirigió “Almas sin Fronteras”, la historia de la Brigada Lincoln, (Diagrama Producciones y TVE, 54´). Después hizo “Sahel, nuestra ribera” (Mali, Senegal y Burkina Faso), de Argonauta Producciones, “Bajo Todas las banderas” sobre los españoles en la II Guerra Mundial, (TVE, Canal de la Historia, Argonauta y TVG). Entre sus libros históricos destacan “El Canto del búho”, sobre los guerrilleros antifranquistas, “El ángel rojo” y “La serpiente líquida”. Y como novelista –su última obra, de 2014, se titula “La balada de Billy el Niño”- ha recibido varios premios.

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En “Héroes anónimos”  recuerda la gesta de la Brigada Lincoln, compuesta por dos mil ochocientos norteamericanos, que acudió a defender en 1936 la república española junto con otros 50.000 voluntarios llegados de 54 países, pero destacando que “apenas se sabe que dentro de aquellos voluntarios figuraban ochenta y cinco afroamericanos que acudieron al combate para luchar contra el racismo y por los derechos civiles que les negaban en su propio país”. El documental se centra en su historia, en esa página inédita de la historia de Estados Unidos y España que supuso la peripecia de unos héroes invisibles que acudieron a una guerra lejana para luchar por su libertad.

Basado en entrevistas al veterano afroamericano James Yates y a varios supervivientes de la Brigada Lincoln, “Héroes Invisibles” cuenta, además, con la participación de historiadores y expertos de España y Estados Unidos, así como la utilización de imágenes de archivo inéditas. Asimismo, la filmación se ha realizado en escenarios históricos de Misisipi, Chicago o Nueva York, en EEUU, y Madrid, Levante, Aragón, Cataluña y Pirineos dentro de España.

James Yates en una imagen tomada en Harlem. / 'Los héroes anónimos'
James Yates en una imagen tomada en Harlem. / ‘Los héroes invisibles’

– ¿Qué papel cumplieron  los afroamericanos en la Guerra Civil?

– Sobre todo testimonial. No tuvieron unidad propia, ya que eran pocos relativamente, pero su presencia les servía para afirmar sus convicciones de búsqueda de un mundo nuevo, más igualitario, sin racismo. No hay que olvidar que era un combate global contra el nazismo de Alemania y el fascismo de Italia. Los afroamericanos habían querido ir a combatir contra los italianos en Etiopía, ya que se sentían identificados con aquel pueblo negro e independiente, pero la guerra acabó demasiado pronto.

– ¿Cuántos fueron en total y de donde provenían fundamentalmente?

– Se tienen censados 85 afroamericanos de EEUU. Luego hubo también unos cuantos cubanos, puertorriqueños y canadienses. En total no pasarían de los 110. Los de EEUU venían fundamentalmente de Nueva York, Chicago, Detroit, la costa oeste. Muchos habían hecho antes la gran emigración desde los estados del sur, como nuestro protagonista, James Yates, que nació en Misisipi, emigró a Chicago y Nueva York y vino a la guerra de España.

– ¿En qué brigadas internacionales estuvieron y como fueron tratados por los blancos?

Salaria Kea, enfermera que... / Imagen del documental 'Los héroes anónimos'.
La enfermera Salaria Kea, en uno de los hospitales de las Brigadas Internacionales. / Imagen del documental ‘Los héroes invisibles’.

– Los 85 de EEUU en la Brigada Lincoln, que fue la primera unidad militar integrada de la historia militar de EEUU. Algunos afro canadienses estuvieron en la Macquenzie-Papineau (la Mac-Pap) y el resto en unidades variadas. Una enfermera, como Salaria Kea, estuvo en los hospitales de las brigadas internacionales, sobre todo en Villa Paz. Los negros fueron tratados en absoluto nivel de igualdad. Luchaban y morían junto a los blancos y todos derramaron la misma sangre roja luchando por lo que creían.

– ¿Cuántos y dónde murieron en tierra española?

– Unos cuantos en el Jarama -apenas habían recibido entrenamiento- y luego a lo largo de todas las batallas en las que participaron. Sufrieron el mismo nivel de bajas que la Brigada Lincoln, casi el 50%. Unos cuantos fueron hechos prisioneros, por lo menos media docena. Fueron liberados meses después del final de la guerra.

– ¿Eran comunistas o solo antifascistas?

– Había de todo. Un gran porcentaje era comunista, pero también había antifascistas que venían a luchar por los derechos civiles que les negaban en su propio país.

– ¿Qué fue de los pocos que volvieron a los EEUU al final de la guerra?

– Siguieron militando en causas sociales y desde luego en el movimiento de los derechos civiles, apoyando la lucha de Martin Luther King. Uno de los protagonistas de nuestro documental, James Yates, fue el responsable local del NAACP (National Association for the Avancement of Colored People)

– ¿Queda alguno vivo?

– Lamentablemente, no. Y de la Lincoln creo que, de los 2.800 norteamericanos que vinieron a luchar a España, sólo queda uno con 99 años.

– Cuente lo del primer comandante negro de la historia estadounidense, nombrado en España…

Oliver Law, en una imagen tomada durante la Guerra Civil.
El comandante Oliver Law, segundo por la derecha, en una imagen tomada durante la Guerra Civil. / ‘Los héroes invisibles’

– Se llamaba Oliver Law y murió al frente de sus tropas, en un asalto, en la batalla de Brunete, el 9 de julio de 1937. Era en ese momento comandante del batallón Lincoln. Había sido nombrado tras ser jefe de la sección de ametralladoras. Es el primer caso de un jefe negro comandando tropas en su mayoría blancas en la historia militar de EEUU. Había sido artillero en la I GM. Nació en Texas, pero emigró a Chicago. Era comunista militante.

– ¿Quién era y qué papel cumplió el cantante Paul Robeson en favor de la República?

– Paul Robeson fue la única celebridad estadounidense (y además afroamericano) que vino a estar con las tropas americanas en la guerra de España (no hablemos de otros actores como Errol Flyn, que vinieron de un modo más testimonial). Tenía una voz grave impresionante y cantaba tan bien como interpretaba. Fue acusado de comunista y de hecho le habían prohibido venir a España, pero él llegó en enero de 1938, fue recibido con todos los honores por intelectuales y escritores, entre ellos Nicolás Guillén y Langston Hughes, que estaban aquí. Dio algunos conciertos y la leyenda dice que la batalla de Teruel cesó durante un par de horas para oír un concierto que dio en plena trinchera. Él siempre dijo que una de las experiencias que le marcaron de por vida fue el haber venido a España.

– ¿Cuál fue la enseñanza que sacaron los afroamericanos de esta experiencia?

– Muchos lo dicen y nosotros cerramos el documental con la frase de uno de estos veteranos, James Yates, quien lo escribe también en el libro que publicó «De Misisipi a Madrid”: «Misisipi era el infierno y no fue mejor cuando llegué a Chicago y Nueva York. En España, en cambio, podía ir a comer a cualquier lado y alojarme en cualquier hotel. Si alguien te decía algo no era por el color de tu piel. Fue en España cuando, por primera vez en mi vida, como un hombre negro, me sentí un hombre libre». Eso se merecía un documental. Y aunque fuera solo por reconocer todo ese viaje desde los Estados sureños hasta la guerra de España, luchando por su libertad, está bien esa justicia poética del reconocimiento.

Jordi Torrent (Viemo)